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冒险开学还是财政破产?美国大学进退两难

日期:2020-5-8 10:10:01    来源:科技日报    作者:刘霞
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        今年1月,当杰米·博尔克在伊利诺伊州麦克姆瑞学院宽敞明亮的教室里教写作课时,她觉得自己像中了头奖——发送了140多份简历后,她获得了该校的终身教职。但今年4月,她发推文称:“很不幸,麦克姆瑞学院即将永久关闭……它已处于关门边缘,新冠病毒成为压死骆驼的最后一根稻草。”

       麦克姆瑞学院面临的困境是伊利诺伊州诸多高校的缩影:新冠肺炎肆虐期间,招生人数下降、捐赠不足以及竞争加剧,导致多所本就不富裕的学校雪上加霜。

       据美国《政治报》网站5月2日报道,在全美范围内,大学校长及其董事会正面临一个似乎不可能完成的挑战:既要维持学校财政运转,同时又不能让学生和教职工面临生命危险。如果学校重开,一旦第二波疫情来袭,那大学可能会被起诉;如果大学,尤其是一些规模不大的学院继续关闭,可能要面临数十亿美元的财务困境。

高校财政损失严重

       美国教育理事会高级副主席特里·哈特尔说:“新冠病毒肆虐使美国高等教育系统陷入混乱,每所高校现在都面临现金流危机。”

       物理学家组织网在报道中指出,全美校园变为“鬼城”、毕业典礼纷纷取消,学校需要退还给学生的食宿费用高达数十亿美元。哈特尔小组提供的数据表明,高校本学年必须退还给学生78亿美元的食宿费,如拥有11个校区的威斯康星大学,就将退回7800万美元。

       此外,有不少学生正要求学校退还部分学费,他们认为在线课程无法与校园学习相提并论。而且,一些学校的人事招聘工作也已冻结,像博尔克这样的下岗教授的就业前景也变得极为黯淡。

       哈特尔说,美国大学的运作与企业类似:“没有客户,就没有收入,裁员也就不可避免。”

       标普全球评级公司本周下调了对美国100多所高校的财务预测,这意味着这些学校的信用评级可能被调低,因为它们面临收入减少和流动性有限的问题。标普公司分析师说:“我们认为,如果2020年秋季国际生显著减少,国内学生人数也总体减少,那将对高效运营造成严重压力。”

       据悉,亚利桑那大学的损失可能已经超过2.5亿美元,最近该大学宣布了教职员工休假计划,15000名员工的薪资也大大缩水,学校希望此举可节省开支9300万美元。无独有偶,佐治亚高等教育局今夏也面临高达3.5亿美元的收入损失。

       哈特尔说,这还不包括其他容易被忽视的损失,比如,一所大型城市大学每月收取的停车费就多达400万美元,疫情肆虐期间,这笔收入也付诸东流。

        屋漏偏逢连阴雨!股市下挫导致学校获得的捐赠大打折扣。有很多预测表明,已经处于财务崩溃边缘的小型大学可能会永久关闭;而有些被认为财务状况良好的大型大学也担心州可能会削减预算。正如穆迪投资者服务公司的报告所指出的,疫情暴发造成的财务混乱“可能会促使各州将资金分配给医疗保健等亟须资金的领域,从而减少对公共高等教育的资助”。

今秋开学面临挑战

       为使学校能够维持下去,不少大学计划今秋开学。

       布朗大学校长克里斯蒂娜·帕克森在《纽约时报》上写道,今年秋天重新开放校园“应该列入国家优先事项”。她指出,高等教育系统拥有300万雇员,2017—18学年为美国国内生产总值贡献了6000多亿美元。

       作为高校“领头羊”的哈佛大学早些时候发表声明说:“哈佛大学将于2020年秋季开学”,尽管并非所有活动都将恢复——目前,哈佛大学和加州大学伯克利分校等学校已经将暑期课程转移到网上。

       普度大学也希望校园于今秋重新开放,当然,这所位于印第安纳州的高校也制定了一些策略,包括学生在返校之前必须接受测试,延长上课时间和天数以便缩小上课学生的规模等等。

       据美国《政治报》网站5月2日报道,佐治亚州主管高校的官员正在研究考虑一种“错开、分阶段的返校方法”,佐治亚大学校长杰雷·莫尔黑德近日表示,该大学计划8月开始恢复课堂授课。

       德克萨斯大学的官员也希望在秋天开学,德克萨斯州州长格雷格·阿博特谈及州立大学重开校园的可能性时说,本周看到了“更多希望的曙光”,但他警告说,如果疫情恶化,那学校可能就要改变计划。

       不过,印第安纳大学校长迈克尔·迈克罗比说,今年秋天完全恢复校内教学和研究的“可能性极低”,尽管其学校尚未作出任何决定。波士顿大学最近也警告说,学生可能要等到明年一月份才能重返校园。

       疫情的前景尚不确定,这使所有计划的制定和执行都很困难。美国《政治报》网站指出,许多流行病学家预计秋天美国可能遭遇第二波疫情,为抗击疫情卷土重来,坐在教室里上课的学生可以减半,以便更好地遵守社交距离规定。学生和教职工都可以选择网上课程。大型校园建筑物可以改造成超大型讲堂。体温检测和接触追踪可能成为大学生活的一部分。

       密歇根州立大学协会的首席执行官丹·赫尔利说:“即便各大学真的开学了,那也和去年秋季的情况不一样,和过去一百年的秋季也不一样,因为要遵守重要的社交距离和身体距离规定。学生们每天朝夕相处,一旦出现疫情,后果不堪设想。”(刘霞)

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